Philippe Herreweghe est né à Gand. Dans sa ville natale, il mène de front des études universitaires et une formation musicale au conservatoire dans la classe de piano de Marcel Gazelle. À cette époque, il commence à diriger et en 1970, il fonde le Collegium Vocale Gent. Nikolaus Harnoncourt et Gustav Leonhardt sont attirés par son approche exceptionnelle de la musique et l’invitent alors à collaborer à l’enregistrement intégral des cantates de Bach.
Très vite, l’approche vivante, authentique et rhétorique utilisée par Philippe Herreweghe dans la musique vocale est partout appréciée et en 1977, il fonde à Paris l’ensemble La Chapelle Royale, spécialisé dans l’interprétation de la musique française du Siècle d’or. De 1982 à 2002, Philippe Herreweghe est directeur artistique des Académies Musicales de Saintes. Durant cette période, il crée différents ensembles avec lesquels il désire donner une interprétation juste et solide d’un répertoire qui s’étend de la renaissance à la musique contemporaine. Ainsi voient le jour l’Ensemble Vocal Européen et l’Orchestre des Champs-Élysées, fondé en 1991 dans le but de remettre en valeur les répertoires romantiques et préromantiques interprétés sur instruments d’époque.
Toujours à la recherche de nouveaux défis musicaux, Philippe Herreweghe est depuis quelques temps très actif dans le grand répertoire symphonique, de Beethoven à Gustav Mahler. Il est un chef invité très demandé auprès d’orchestres comme le Concertgebouworkest Amsterdam ou le Gewandhausorchester de Leipzig. Avec ces ensembles, Philippe Herreweghe s’est construit au cours des années une très large discographie auprès des labels Harmonia Mundi France, Virgin Classics et Pentatone. Les incontournables de cette discographie sont entre autres les Lagrime di San Pietro
de Lassus, la Passion selon saint Matthieu de Bach, l’intégrale des symphonies de Beethoven et Schumann, la Symphonie n°5 de Bruckner et la Symphonie de Psaumes de Stravinsky. En 2010, Philippe Herreweghe fonde son propre label φ (PHI) afin de pouvoir construire en toute liberté artistique un catalogue riche et varié. Depuis sa création, plusieurs enregistrements ont déjà vu le jour. Grâce à sa vision et son engagement artistique,
Philippe Herreweghe a reçu plusieurs distinctions. En 1990, la presse musicale européenne l’a nommé « Personnalité musicale de l’année ». Avec le Collegium Vocale Gent, il est élu en 1993 « Ambassadeur culturel de Flandre ». Une année plus tard, il se voit attribuer l’ordre d’Officier des Arts et Lettres, et en 1997, il est nommé Doctor honoris causa à la Katholieke Universiteit Leuven. En 2003, il reçoit en France le titre de Chevalier de la Légion d’Honneur. En 2010, la ville de Leipzig attribue à Philippe Herreweghe la Bach-Medaille, pour son travail réalisé en tant qu’interprète de l’oeuvre de Bach. En 2015, la ville de Saintes lui remet la distinction honorifique de citoyen d’honneur, et il reçoit en 2017 un doctorat honorifique à l’Université de Gand.